close
close

Boeing staat op het punt astronauten aan boord van een nieuwe capsule te lanceren

Na jaren van vertragingen en struikelblokken is Boeing eindelijk klaar om astronauten naar het Internationale Ruimtestation voor NASA te lanceren.

Het is de eerste vlucht van de Starliner-capsule van Boeing met een bemanning aan boord, een paar NASA-piloten die het ruimtevaartuig zullen bekijken tijdens de proefrit en een verblijf van een week in het ruimtestation.

NASA wendde zich tot Amerikaanse bedrijven voor astronautenritten nadat de space shuttles met pensioen waren gegaan. Elon Musk’s SpaceX heeft sinds 2020 negen taxiritten gemaakt voor NASA, terwijl Boeing slechts een paar onbezette testvluchten heeft uitgevoerd.

Boeing-programmamanager Mark Nappi wenste dat Starliner verder was. “Daar bestaat geen twijfel over, maar we zijn nu hier.”

De langverwachte astronautendemo van het bedrijf zal maandagavond van start gaan.

Als deze try-out goed verloopt, zal NASA afwisselend Boeing en SpaceX gebruiken om astronauten van en naar het ruimtestation te krijgen.

Een blik op de nieuwste rit en de shakedown-cruise:

De capsule

De Starliner-capsule van Boeing is wit met een zwarte en blauwe rand en is ongeveer 3 meter hoog en 4,5 meter in diameter. Er kunnen maximaal zeven personen in zitten, hoewel de NASA-bemanningen doorgaans uit vier zullen bestaan. Het bedrijf koos bijna tien jaar geleden voor de naam Starliner, een variant op de naam van de vroege Stratoliner van Boeing en de huidige Dreamliner.

Er was niemand aan boord van de twee eerdere Starliner-testvluchten van Boeing. De eerste, in 2019, kreeg te maken met softwareproblemen die zo ernstig waren dat de lege capsule het station pas bij de tweede poging in 2022 kon bereiken. Afgelopen zomer doken er zwakke parachutes en brandbare tape op die gerepareerd of verwijderd moesten worden.

De bemanning

Veteraan NASA-astronauten Butch Wilmore en Suni Williams zijn gepensioneerde marinekapiteins die jaren geleden maanden aan boord van het ruimtestation hebben doorgebracht. Ze namen deel aan de testvlucht nadat de oorspronkelijke bemanning zich had teruggetrokken toen de vertragingen zich opstapelden. Wilmore, 61, is een voormalige gevechtspiloot uit Mount Juliet, Tennessee, en Williams, 58, is een helikopterpiloot uit Needham, Massachusetts. Het duo is betrokken geweest bij de ontwikkeling van de capsule en staat erop dat Starliner klaar is voor prime time, anders zouden ze niet meedoen aan de lancering.

“We steken onze kop niet in het zand”, zei Williams tegen The Associated Press. “Natuurlijk, Boeing heeft zijn problemen gehad. Maar wij zijn de QA (kwaliteitsborging). Onze ogen zijn op het ruimtevaartuig gericht.”

De testvlucht

Starliner zal vertrekken met de Atlas V-raket van United Launch Alliance vanaf het Cape Canaveral Space Force Station. Het zal de eerste keer zijn dat astronauten op een Atlas rijden sinds NASA’s Project Mercury, te beginnen met John Glenn toen hij in 1962 de eerste Amerikaan werd die in een baan om de aarde draaide. Tweeënzestig jaar later zal dit de 100ste lancering zijn van de Atlas V, die wordt gebruikt om zowel satellieten als ruimtevaartuigen te hijsen.

“We zijn super voorzichtig met elke missie. We zijn super, duper, duper voorzichtig” met menselijke missies, zei Tory Bruno, CEO van ULA, een joint venture van Boeing en Lockheed Martin.

Starliner zou het ruimtestation binnen ongeveer 26 uur moeten bereiken. De zeven stationsbewoners zullen hun ogen op de naderende capsule richten. De komst van een nieuw voertuig is “een heel groot probleem. Je laat niets aan het toeval over”, vertelde NASA-astronaut Michael Barratt vanuit de ruimte aan de AP. Starliner blijft acht dagen aangemeerd en wordt gecontroleerd voordat het landt in New Mexico of elders in het Amerikaanse Westen.

Starliner versus draak

De capsules van beide bedrijven zijn ontworpen om autonoom en herbruikbaar te zijn. Deze Starliner is dezelfde die in 2019 de eerste testvlucht maakte. In tegenstelling tot de SpaceX Dragons beschikt Starliner naast touchscreens over traditionele handbedieningen en schakelaars en lijkt het volgens de astronauten meer op NASA’s Orion-capsules voor maanmissies. Wilmore en Williams zullen kortstondig de handmatige bediening overnemen om de systemen uit te wringen op weg naar het ruimtestation.

NASA gaf Boeing, al jarenlang een ruimtevaartaannemer, meer dan 4 miljard dollar om de capsule te ontwikkelen, terwijl SpaceX 2,6 miljard dollar kreeg. SpaceX was al actief in de bezorging van stations en verbouwde alleen zijn vrachtcapsule voor de bemanning. Terwijl SpaceX de Tesla’s van de baas gebruikt om astronauten naar het lanceerplatform te krijgen, zal Boeing een meer traditionele ‘astrovan’ gebruiken, uitgerust met een videoscherm waarvan Wilmore zei dat het ‘Top Gun: Maverick’ zal spelen.

Eén groot verschil aan het einde van de vlucht: Starliner landt op de grond met dempende airbags, terwijl Dragon in zee spat.

De toekomst

Boeing heeft zich gecommitteerd aan zes Starliner-reizen voor NASA na deze, die het bedrijf naar het geplande einde van het station in 2030 zullen brengen. Boeing’s Nappi is terughoudend in het bespreken van andere potentiële klanten totdat deze inaugurele bemanningsvlucht voorbij is. Maar het bedrijf heeft gezegd dat er een vijfde zetel beschikbaar zal zijn voor particuliere klanten. SpaceX verkoopt periodiek stoelen aan magnaten en zelfs aan landen die hun burgers graag een paar weken naar het station willen krijgen.

Binnenkort beschikbaar: de mini-shuttle van Sierra Space, Dream Chaser, die later dit jaar of volgend jaar vracht naar het station zal afleveren voordat passagiers worden geaccepteerd.